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Qué es la criptomoneda: cómo funciona, la historia y las alternativas de Bitcoin


Las criptomonedas o monedas virtuales son medios digitales de intercambio creados y utilizados por individuos o grupos privados. Debido a que la mayoría de las criptomonedas no están reguladas por los gobiernos nacionales, se consideran monedas alternativas: medios de intercambio financiero que existen fuera de los límites de la política monetaria estatal.

Bitcoin es la criptomoneda preeminente y la primera en ser utilizada ampliamente. Sin embargo, existen cientos de criptomonedas y cada primavera surgen más.

¿Qué es criptomoneda?

Las criptomonedas utilizan protocolos criptográficos o sistemas de código extremadamente complejos que cifran transferencias de datos confidenciales para asegurar sus unidades de intercambio. Los desarrolladores de criptomonedas construyen estos protocolos en matemática avanzada y principios de ingeniería informática que los hacen virtualmente imposibles de romper, y así duplicar o falsificar las monedas protegidas. Estos protocolos también enmascaran las identidades de los usuarios de criptomonedas, haciendo que las transacciones y los flujos de fondos sean difíciles de atribuir a individuos o grupos específicos.

Control Descentralizado
Las criptomonedas también están marcadas por el control descentralizado. El suministro y el valor de las criptomonedas están controlados por las actividades de sus usuarios y los protocolos altamente complejos incorporados en sus códigos de gobierno, no por las decisiones conscientes de los bancos centrales u otras autoridades reguladoras. En particular, las actividades de los mineros (usuarios de criptomonedas que aprovechan grandes cantidades de potencia informática para registrar transacciones, reciben unidades de criptomonedas recién creadas y comisiones de transacción pagadas por otros usuarios a cambio) son fundamentales para la estabilidad de las monedas y el buen funcionamiento.

Intercambio con monedas Fiat
Es importante destacar que las criptomonedas se pueden intercambiar por monedas fiduciarias en mercados especiales en línea, lo que significa que cada una tiene un tipo de cambio variable con las principales monedas del mundo (como el dólar estadounidense, la libra esterlina, el euro europeo y el yen japonés). Los intercambios de criptomonedas son algo vulnerables a la piratería y representan el lugar más común para el robo de moneda digital por piratas informáticos y ciberdelincuentes.

Suministro finito
La mayoría, pero no todas, las criptomonedas se caracterizan por un suministro finito. Sus códigos fuente contienen instrucciones que describen la cantidad precisa de unidades que pueden y existirán. Con el tiempo, se vuelve más difícil para los mineros producir unidades de criptomonedas, hasta que se alcanza el límite superior y la nueva moneda deja de acuñarse por completo. El suministro finito de las criptomonedas las hace intrínsecamente deflacionistas, más parecidas al oro y otros metales preciosos -de los cuales hay suministros finitos- que las monedas fiduciarias, que los bancos centrales pueden, en teoría, producir suministros ilimitados.

Beneficios y desventajas
Debido a su independencia política y a su seguridad de datos esencialmente impenetrable, los usuarios de criptomonedas disfrutan de beneficios que no están disponibles para los usuarios de monedas fiduciarias tradicionales, como el dólar estadounidense, y los sistemas financieros que admiten esas monedas. Por ejemplo, mientras que un gobierno puede congelar fácilmente o incluso apoderarse de una cuenta bancaria ubicada en su jurisdicción, es muy difícil que haga lo mismo con los fondos en criptomoneda, incluso si el titular es ciudadano o residente legal.

Por otro lado, las criptomonedas vienen con una serie de riesgos e inconvenientes, como la falta de liquidez y la volatilidad del valor, que no afectan a muchas monedas fiduciarias. Además, las criptomonedas se utilizan con frecuencia para facilitar las transacciones en el mercado gris y negro, por lo que muchos países las ven con desconfianza o abierta animosidad. Y aunque algunos defensores proponen las criptomonedas como inversiones alternativas potencialmente lucrativas, pocos (si es que hay alguno) los profesionales financieros serios las ven como adecuadas para cualquier cosa que no sea pura especulación.

Cómo funcionan las criptomonedas

Los códigos fuente y los controles técnicos que admiten y protegen las criptomonedas son muy complejos. Sin embargo, los legos son más que capaces de comprender los conceptos básicos y convertirse en usuarios informados de criptomonedas.

Funcionalmente, la mayoría de las criptomonedas son variaciones en Bitcoin, la primera criptomoneda ampliamente utilizada. Al igual que las monedas tradicionales, el valor expresado de las criptomonedas en unidades, por ejemplo, puede decir "Tengo 2.5 Bitcoin", como diría, "Tengo $ 2.50".

Varios conceptos gobiernan los valores, la seguridad y la integridad de las criptomonedas.

Blockchain

La cadena de bloques de una criptomoneda (a veces escrita como "cadena de bloques") es el libro mayor que registra y almacena todas las transacciones y actividades anteriores, validando la propiedad de todas las unidades de la moneda en cualquier punto dado en el tiempo. Como registro del historial completo de transacciones de una criptomoneda hasta la fecha, una cadena de bloques tiene una longitud finita, que contiene un número finito de transacciones, que aumenta con el tiempo.

Copias idénticas de la cadena de bloques se almacenan en cada nodo de la red de software de la criptomoneda: la red de granjas de servidores descentralizadas, administradas por personas o grupos de individuos conocedores de la informática conocidos como mineros, que continuamente registran y autentican las transacciones de criptomonedas.

Una transacción de criptomoneda técnicamente no se finaliza hasta que se agrega a la cadena de bloques, que generalmente ocurre en cuestión de minutos. Una vez que se finaliza la transacción, por lo general es irreversible. A diferencia de los procesadores de pagos tradicionales, como PayPal y tarjetas de crédito, la mayoría de las criptomonedas no tienen funciones integradas de reembolso o devolución de cargo, aunque algunas criptomonedas más nuevas tienen características de reembolso rudimentarias.

Durante el tiempo de retraso entre el inicio y la finalización de la transacción, las unidades no están disponibles para el uso de ninguna de las partes. En cambio, están retenidos en una especie de escrow - limbo, para todos los intentos y propósitos. El blockchain evita el gasto doble o la manipulación del código de criptomonedas para permitir que las mismas unidades monetarias se dupliquen y envíen a destinatarios múltiples.

Claves privadas

Cada titular de criptomonedas tiene una clave privada que autentica su identidad y les permite intercambiar unidades. Los usuarios pueden crear sus propias claves privadas, formateadas como números enteros de entre 1 y 78 dígitos, o usar un generador de números aleatorios para crear una. Una vez que tienen una clave, pueden obtener y gastar criptomonedas. Sin la clave, el titular no puede gastar ni convertir sus criptomonedas, lo que hace que sus tenencias no tengan valor a menos que se recupere la clave y hasta que se recupere.

Si bien esta es una característica de seguridad crítica que reduce el robo y el uso no autorizado, también es draconiana. Perder tu clave privada es el equivalente digital de tirar un fajo de dinero en efectivo a un incinerador de basura. Si bien puede crear otra clave privada y comenzar a acumular criptomonedas de nuevo, no puede recuperar las existencias protegidas por su clave perdida anterior. Los usuarios inteligentes de criptomonedas son, por lo tanto, maníacamente protectores de sus claves privadas, generalmente almacenándolas en múltiples ubicaciones digitales (aunque generalmente no conectadas a Internet, por razones de seguridad) y analógicas (es decir, en papel).

Billeteras

Los usuarios de criptomonedas tienen "billeteras" con información única que los confirma como propietarios temporales de sus unidades. Mientras que las claves privadas confirman la autenticidad de una transacción de criptomoneda, las billeteras disminuyen el riesgo de robo para las unidades que no se utilizan. Las billeteras utilizadas por los intercambios de criptomonedas son algo vulnerables a la piratería. Por ejemplo, Bitcoin basado en Japón intercambia Mt. Gox cerró y se declaró en quiebra hace unos años después de que los piratas informáticos lo relevaron sistemáticamente de más de $ 450 millones en intercambio de Bitcoin por sus servidores.

Las carteras se pueden almacenar en la nube, en un disco duro interno o en un dispositivo de almacenamiento externo. Independientemente de cómo se almacena una billetera, se recomienda al menos una copia de seguridad. Tenga en cuenta que la copia de seguridad de una billetera no duplica las unidades reales de criptomonedas, sino simplemente el registro de su existencia y propiedad actual.

Mineros

Los mineros sirven como guardianes de registros para las comunidades de criptomonedas y los árbitros indirectos del valor de las monedas. Utilizando grandes cantidades de poder de cómputo, a menudo manifestado en granjas de servidores privados propiedad de colectivos mineros compuestos por docenas de individuos, los mineros usan métodos altamente técnicos para verificar la integridad, precisión y seguridad de las cadenas de bloques de las monedas. El alcance de la operación no difiere de la búsqueda de nuevos números primos, que también requieren enormes cantidades de potencia de cálculo.

El trabajo de los mineros crea periódicamente nuevas copias de la cadena de bloques, agregando transacciones recientes, no verificadas previamente, que no están incluidas en ninguna copia anterior de blockchain, completando efectivamente esas transacciones. Cada adición se conoce como un bloque. Los bloques consisten en todas las transacciones ejecutadas desde que se creó la última copia nueva de la cadena de bloques.

El término "mineros" se refiere al hecho de que el trabajo de los mineros literalmente crea riqueza en forma de nuevas unidades de criptomonedas. De hecho, cada copia de cadena de bloques recientemente creada viene con una recompensa monetaria de dos partes: una cantidad fija de unidades de criptomoneda recién acuñadas ("minadas") y una cantidad variable de unidades existentes recolectadas de tarifas de transacción opcionales (generalmente menos del 1% de el valor de transacción) pagado por los compradores.

Consejo profesional : Érase una vez, la minería de criptomonedas era un negocio secundario potencialmente lucrativo para aquellos con los recursos para invertir en operaciones de minería intensivas en hardware y hardware. Hoy en día, es poco práctico para los aficionados sin miles de dólares invertir en equipos de minería de grado profesional. Si su objetivo es simplemente complementar sus ingresos regulares, muchos conciertos independientes ofrecen mejores rendimientos.

Aunque los vendedores no acumulan tarifas de transacción, los mineros pueden priorizar las transacciones cargadas antes de las transacciones libres de tarifas al crear nuevas cadenas de bloques, incluso si las transacciones libres de cargos se realizaron primero. Esto les da a los vendedores un incentivo para cobrar tarifas de transacción, ya que se les paga más rápido al hacerlo, por lo que es bastante común que las transacciones tengan tarifas. Si bien es teóricamente posible que las transacciones no verificadas de una nueva cadena de bloques sean totalmente libres de cargos, esto casi nunca sucede en la práctica.

A través de las instrucciones en sus códigos fuente, las criptomonedas se ajustan automáticamente a la cantidad de potencia minera que trabaja para crear nuevas copias de blockchain: las copias se vuelven más difíciles de crear a medida que aumenta la potencia minera y más fáciles de crear a medida que disminuye la potencia minera. El objetivo es mantener el intervalo promedio entre nuevas creaciones de blockchain en un nivel predeterminado. El de Bitcoin es de 10 minutos, por ejemplo.

Suministro finito

Aunque la minería produce periódicamente nuevas unidades de criptomonedas, la mayoría de las criptomonedas están diseñadas para tener un suministro finito, un garante de valor clave. En general, esto significa que los mineros reciben menos unidades nuevas por cada nueva cadena de bloques a medida que pasa el tiempo. Eventualmente, los mineros solo recibirán tarifas de transacción por su trabajo, aunque esto aún no ha sucedido en la práctica y puede que no lo haga por algún tiempo. Si las tendencias actuales continúan, los observadores predicen que la última unidad de Bitcoin será extraída en algún momento a mediados del siglo 22, por ejemplo, no exactamente a la vuelta de la esquina.

Las criptomonedas de suministro finito son, por lo tanto, más similares a los metales preciosos, como el oro, que a las monedas fiduciarias, de las cuales, teóricamente, existen suministros ilimitados.

Intercambios de criptomonedas

Muchas criptomonedas menos utilizadas solo pueden intercambiarse a través de transferencias privadas, de igual a igual, lo que significa que no son muy líquidas y son difíciles de valorar en relación con otras monedas, tanto criptográficas como fijas.

Las criptomonedas más populares, como Bitcoin y Ripple, se negocian en bolsas secundarias especiales similares a las bolsas de divisas para monedas fiduciarias. (El ahora extinto Mt. Gox es un ejemplo.) Estas plataformas permiten a los tenedores cambiar sus tenencias de criptomonedas por las principales monedas fiduciarias, como el dólar estadounidense y el euro, y otras monedas cifradas (incluidas las monedas menos populares). A cambio de sus servicios, toman un pequeño recorte del valor de cada transacción, generalmente menos del 1%.

Los intercambios de criptomonedas desempeñan un papel valioso en la creación de mercados líquidos para las criptomonedas populares y establecen su valor en relación con las monedas tradicionales. Sin embargo, los precios de intercambio aún pueden ser extremadamente volátiles. La tasa de cambio del dólar estadounidense de Bitcoin cayó más del 50% a raíz del monte. El colapso de Gox, luego aumentó aproximadamente diez veces durante 2017 a medida que estalló la demanda de criptomonedas.

Historia de la Criptomoneda

La criptomoneda existió como una construcción teórica mucho antes de que aparecieran las primeras monedas digitales alternativas. Los primeros defensores de la criptomoneda compartieron el objetivo de aplicar los principios matemáticos y de informática de última generación para resolver lo que percibían como deficiencias prácticas y políticas de las monedas fiduciarias "tradicionales".

Fundamentos técnicos

Los fundamentos técnicos de la criptomoneda se remontan a principios de la década de 1980, cuando un criptógrafo estadounidense llamado David Chaum inventó un algoritmo "cegador" que sigue siendo fundamental para la encriptación moderna basada en la web. El algoritmo permitió intercambios de información seguros e inalterables entre las partes, sentando las bases para futuras transferencias electrónicas de divisas. Esto se conocía como "dinero ciego".

A fines de la década de 1980, Chaum reclutó a un puñado de entusiastas de criptomonedas en un intento de comercializar el concepto de dinero ciego. Después de mudarse a los Países Bajos, fundó DigiCash, una empresa con fines de lucro que producía unidades monetarias basadas en el algoritmo de cegado. A diferencia de Bitcoin y la mayoría de otras criptomonedas modernas, el control de DigiCash no estaba descentralizado. La compañía de Chaum tenía el monopolio del control de la oferta, similar al monopolio de los bancos centrales sobre las monedas fiduciarias.

DigiCash inicialmente trató directamente con individuos, pero el banco central de Holanda lloró y anuló esta idea. Enfrentado a un ultimátum, DigiCash acordó vender solo a bancos con licencia, lo que reduce seriamente su potencial de mercado. Más tarde, Microsoft se acercó a DigiCash sobre una asociación potencialmente lucrativa que habría permitido a los primeros usuarios de Windows realizar compras en su moneda, pero las dos compañías no pudieron ponerse de acuerdo y DigiCash se arruinó a fines de los años noventa.

Por la misma época, un consumado ingeniero de software llamado Wei Dai publicó un libro blanco sobre el dinero b, una arquitectura de moneda virtual que incluía muchos de los componentes básicos de las criptomonedas modernas, como las complejas protecciones de anonimato y la descentralización. Sin embargo, el dinero b nunca se utilizó como medio de intercambio.

Poco después, un asociado de Chaum llamado Nick Szabo desarrolló y lanzó una criptomoneda llamada Bit Gold, que se caracterizó por utilizar el sistema de cadena de bloques que sustenta la mayoría de las criptomonedas modernas. Al igual que DigiCash, Bit Gold nunca ganó tracción popular y ya no se usa como medio de intercambio.

Monedas virtuales anteriores a Bitcoin

Después de DigiCash, gran parte de la investigación e inversión en transacciones financieras electrónicas se trasladó a intermediarios más convencionales, aunque digitales, como PayPal (en sí mismo un presagio de las tecnologías de pago móvil que se han popularizado en los últimos 10 años). Un puñado de imitadores de DigiCash, como WebMoney de Rusia, surgió en otras partes del mundo.

En los Estados Unidos, la moneda virtual más notable de finales de la década de 1990 y la de 2000 se conocía como e-gold. e-gold fue creado y controlado por una compañía del mismo nombre con sede en Florida. e-gold, la compañía, básicamente funcionaba como un comprador digital de oro. Sus clientes, o usuarios, enviaron sus antiguas joyas, baratijas y monedas al almacén de e-gold, recibiendo unidades digitales en "e-gold" denominadas en onzas de oro. Los usuarios de e-gold podrían entonces comerciar sus tenencias con otros usuarios, cobrar oro físico o cambiar su e-gold por dólares estadounidenses.

En su apogeo a mediados de la década de 2000, e-gold tenía millones de cuentas activas y procesaba miles de millones de dólares en transacciones anuales. Desafortunadamente, los protocolos de seguridad relativamente laxos de e-gold lo convirtieron en un objetivo popular para piratas informáticos y estafadores de phishing, dejando a sus usuarios vulnerables a la pérdida financiera. Y a mediados de la década de 2000, gran parte de la actividad de transacciones de e-gold era legalmente dudosa: sus políticas de cumplimiento legal relajadas la hacían atractiva para las operaciones de lavado de dinero y los esquemas Ponzi a pequeña escala. La plataforma enfrentó una creciente presión legal a mediados y finales de la década de 2000, y finalmente dejó de operar en 2009.

Bitcoin y el auge moderno de las criptomonedas

Bitcoin es ampliamente considerado como la primera criptomoneda moderna: el primer medio de intercambio utilizado públicamente para combinar el control descentralizado, el anonimato del usuario, el mantenimiento de registros a través de una cadena de bloques y la escasez incorporada. Se describió por primera vez en un libro blanco de 2008 publicado por Satoshi Nakamoto, una persona o grupo seudónimo.

A principios de 2009, Nakamoto lanzó Bitcoin al público, y un grupo de seguidores entusiastas comenzó a intercambiar y extraer la moneda. A fines de 2010, comenzaron a aparecer las primeras de lo que finalmente serían docenas de criptomonedas similares, incluidas alternativas populares como Litecoin. Los primeros intercambios públicos de Bitcoin aparecieron también en esta época.

A finales de 2012, WordPress se convirtió en el primer comerciante importante en aceptar pagos en Bitcoin. Otros, incluidos Newegg.com (un minorista de productos electrónicos en línea), Expedia y Microsoft, lo siguieron. Decenas de comerciantes ahora ven la criptomoneda más popular del mundo como un método de pago legítimo. Aunque pocas otras criptomonedas son ampliamente aceptadas para pagos a comerciantes, los intercambios cada vez más activos permiten a los tenedores cambiarlas por Bitcoin o monedas fiduciarias, lo que proporciona liquidez y flexibilidad críticas.

Ventajas de la criptomoneda

1. La escasez incorporada puede respaldar el valor

La mayoría de las criptomonedas están cableadas para la escasez: el código fuente especifica cuántas unidades pueden existir. De esta forma, las criptomonedas se parecen más a los metales preciosos que a las monedas fiduciarias. Al igual que los metales preciosos, pueden ofrecer protección contra la inflación que no está disponible para los usuarios de moneda fiduciaria.

2. Aflojamiento de Monopolios Monetarios del Gobierno

Las criptomonedas ofrecen un medio confiable de intercambio fuera del control directo de los bancos nacionales, como la Reserva Federal de EE. UU. Y el Banco Central Europeo. Esto es particularmente atractivo para las personas que temen que la flexibilización cuantitativa ("impresión de dinero" de los bancos centrales mediante la compra de bonos del gobierno) y otras formas de política monetaria laxa, como las tasas de interés interbancarias casi nulas, conduzcan a una rentabilidad económica a largo plazo. inestabilidad.

A largo plazo, muchos economistas y politólogos esperan que los gobiernos del mundo copien la criptomoneda, o al menos incorporen aspectos de la criptomoneda (como la escasez incorporada y los protocolos de autenticación) en monedas fiduciarias. Esto podría satisfacer las preocupaciones de algunos de los defensores de la criptomoneda sobre la naturaleza inflacionaria de las monedas fiduciarias y la inseguridad inherente del efectivo físico.

3. Comunidades autointeresadas y autopolíticas

La minería es un mecanismo integrado de control de calidad y vigilancia para las criptomonedas. Debido a que se les paga por sus esfuerzos, los mineros tienen un interés financiero en mantener registros de transacciones precisos y actualizados, asegurando así la integridad del sistema y el valor de la moneda.

4. Protecciones de privacidad robustas

La privacidad y el anonimato fueron las principales preocupaciones de los primeros defensores de la criptomoneda, y siguen siéndolo hoy. Muchos usuarios de criptomonedas emplean seudónimos que no están relacionados con ninguna información, cuenta o datos almacenados que puedan identificarlos. Aunque es posible que los miembros sofisticados de la comunidad puedan deducir las identidades de los usuarios, las criptomonedas más nuevas (post-Bitcoin) tienen protecciones adicionales que lo hacen mucho más difícil.

5. Más difícil para los gobiernos a la retribución financiera exacta

Cuando los ciudadanos de los países represivos se enfrentan a sus gobiernos, dichos gobiernos pueden congelar o confiscar fácilmente sus cuentas bancarias nacionales, o revertir las transacciones hechas en moneda local. Esto es particularmente preocupante en países autocráticos como China y Rusia, donde las personas adineradas que se topan con el partido gobernante con frecuencia se enfrentan a graves problemas financieros y legales de dudosa procedencia.

A diferencia de las monedas fiduciarias respaldadas por bancos centrales, las criptomonedas son prácticamente inmunes al capricho autoritario. Los fondos de criptomonedas y los registros de transacciones se almacenan en numerosos lugares del mundo, lo que hace que el control estatal, incluso asumiendo la cooperación internacional, sea muy poco práctico. Es una simplificación excesiva, pero usar criptomonedas es como tener acceso a un número teóricamente ilimitado de cuentas bancarias en el exterior.

La descentralización es problemática para los gobiernos acostumbrados a emplear el apalancamiento financiero (o el acoso total) para mantener controladas a las elites problemáticas. A finales de 2017, CoinTelegraph informó sobre una iniciativa multinacional de criptomonedas encabezada por el gobierno ruso. Si tiene éxito, la iniciativa tendrá dos resultados saludables para los involucrados: debilitar el dominio del dólar estadounidense como el medio de intercambio de facto del mundo y otorgar a los gobiernos participantes un control más estricto sobre los suministros de criptomonedas cada vez más voluminosos y valiosos.

6. Generalmente más barato que las transacciones electrónicas tradicionales

Los conceptos de blockchains, claves privadas y billeteras resuelven efectivamente el problema del doble gasto, asegurando que las nuevas criptomonedas no sean abusadas por delincuentes expertos en tecnología capaces de duplicar fondos digitales. Las características de seguridad de Cryptocurrencies también eliminan la necesidad de un procesador de pago externo, como Visa o PayPal, para autenticar y verificar cada transacción financiera electrónica.

A su vez, esto elimina la necesidad de tarifas de transacción obligatorias para respaldar el trabajo de los procesadores de pago, ya que los mineros, el equivalente de criptomoneda de los procesadores de pagos, ganan nuevas unidades monetarias por su trabajo además de las tarifas de transacción opcionales. Las tarifas de transacción de criptomonedas generalmente son inferiores al 1% del valor de transacción, frente al 1, 5% al ​​3% de los procesadores de pago con tarjeta de crédito y PayPal.

7. Menos barreras y costos para las transacciones internacionales

Las criptomonedas no tratan las transacciones internacionales de forma diferente que las transacciones nacionales. Las transacciones son gratuitas o vienen con una tarifa de transacción nominal, sin importar dónde se encuentren el remitente y el destinatario. Esta es una gran ventaja en relación con las transacciones internacionales que involucran moneda fiduciaria, que casi siempre tienen algunas tarifas especiales que no se aplican a las transacciones nacionales, como las tarjetas de crédito internacionales o las tarifas de cajeros automáticos. Y las transferencias internacionales directas de dinero pueden ser muy costosas, con tarifas que a veces exceden el 10% o el 15% de la cantidad transferida.

También podría gustarle : muchas tarjetas de crédito populares tienen tasas de transacción en el extranjero, lo que puede aumentar significativamente los costos de transacción en países extranjeros. Si viaja habitualmente al extranjero, explore nuestra lista de las mejores tarjetas de crédito de recompensas de viaje para obtener información actualizada sobre las tarjetas de crédito sin dichos recargos.

Contras de Criptomoneda

1. La falta de regulación facilita la actividad del mercado negro

Probablemente la mayor desventaja y preocupación regulatoria en torno a la criptomoneda sea su capacidad para facilitar la actividad ilícita. Muchas transacciones en línea del mercado gris y negro están denominadas en Bitcoin y otras criptomonedas. Por ejemplo, el infame mercado web oscuro Silk Road utilizó Bitcoin para facilitar la compra ilegal de drogas y otras actividades ilícitas antes de cerrarse en 2014. Las criptomonedas también son herramientas cada vez más populares para el lavado de dinero: canalizar dinero ilícitamente obtenido a través de un intermediario "limpio" para ocultar su fuente.

Las mismas fortalezas que hacen que las criptomonedas sean difíciles de captar y rastrear por los gobiernos permiten que los delincuentes operen con relativa facilidad, aunque debe tenerse en cuenta que el fundador de Silk Road ahora está tras las rejas, gracias a una investigación de la DEA que duró años.

2. Potencial de evasión fiscal en algunas jurisdicciones

Como las criptomonedas no están reguladas por los gobiernos nacionales y generalmente existen fuera de su control directo, naturalmente atraen a los evasores de impuestos. Muchos pequeños empleadores pagan a los empleados en bitcoin y otras criptomonedas para evitar la responsabilidad por los impuestos a la nómina y ayudar a sus trabajadores a evitar el impuesto a las ganancias, mientras que los vendedores en línea a menudo aceptan criptomonedas para evitar las ventas y la obligación tributaria.

Según el IRS, el gobierno de los EE. UU. Aplica las mismas pautas impositivas a todos los pagos con criptomonedas realizados por personas y empresas estadounidenses. Sin embargo, muchos países no cuentan con tales políticas. Y el anonimato inherente de la criptomoneda hace que sea difícil rastrear algunas infracciones de las leyes tributarias, particularmente las que involucran vendedores en línea pseudónimos (en oposición a un empleador que coloca el nombre real de un empleado en un W-2 que indica sus ganancias de bitcoin para el año fiscal).

3. Potencial de pérdida financiera debido a la pérdida de datos

Los primeros defensores de la criptomoneda creían que, si se aseguraba adecuadamente, las monedas digitales alternativas prometían apoyar un cambio decisivo lejos del efectivo físico, que consideraban imperfecto e inherentemente riesgoso. Asumiendo un código fuente prácticamente imposible de descifrar, protocolos de autenticación impenetrables y defensas de pirateo adecuadas (que Mt. Gox no tenía), es más seguro almacenar dinero en la nube o incluso un dispositivo físico de almacenamiento de datos que en un bolsillo trasero o bolso.

Sin embargo, esto supone que los usuarios de criptomonedas toman las precauciones adecuadas para evitar la pérdida de datos. Por ejemplo, los usuarios que almacenan sus claves privadas en dispositivos individuales de almacenamiento físico sufren daños financieros irreversibles cuando el dispositivo se pierde o es robado. Incluso los usuarios que almacenan sus datos con un solo servicio en la nube pueden enfrentar pérdidas si el servidor está físicamente dañado o desconectado del Internet global (una posibilidad para servidores ubicados en países con controles estrechos de Internet, como China).

4. Potencial de alta volatilidad de precios y manipulación

Muchas criptomonedas tienen relativamente pocas unidades destacadas concentradas en manos de un puñado de individuos (a menudo las creadores de monedas y asociados cercanos). Estos titulares controlan de manera efectiva los suministros de estas monedas, haciéndolos susceptibles a oscilaciones de valor salvajes y manipulación directa, similar a las acciones de centavo negociadas finamente. Sin embargo, incluso las criptomonedas ampliamente negociadas están sujetas a la volatilidad del precio: el valor de Bitcoin se duplicó varias veces en 2017, luego se redujo a la mitad durante las primeras semanas de 2018.

5. A menudo no se puede cambiar por moneda Fiat

En general, solo las criptomonedas más populares, aquellas con la capitalización de mercado más alta, en términos de dólares, tienen intercambios en línea dedicados que permiten el intercambio directo de moneda fiduciaria. El resto no tiene intercambios en línea dedicados, y por lo tanto no pueden intercambiarse directamente por monedas fiduciarias. En cambio, los usuarios tienen que convertirlos en criptomonedas de uso más común, como Bitcoin, antes de la conversión de moneda fiduciaria. Al aumentar el costo de las transacciones de cambio, esto suprime la demanda y, por lo tanto, el valor de algunas criptomonedas menos utilizadas.

6. Limitado a No Facility for Chargebacks o Reembolsos

Aunque los mineros de criptomonedas sirven como cuasi-intermediarios para las transacciones de criptomonedas, no son responsables de arbitrar las disputas entre las partes que realizan transacciones. De hecho, el concepto de dicho árbitro viola el impulso descentralizador en el corazón de la filosofía de la criptomoneda moderna. Esto significa que no tiene a quién recurrir si lo engañan en una transacción de criptomoneda, por ejemplo, pagando por adelantado un artículo que nunca recibe. Aunque algunas criptomonedas más nuevas intentan abordar el problema de la devolución de cargo / reembolso, las soluciones permanecen incompletas y en gran parte no probadas.

Por el contrario, los procesadores de pagos tradicionales y las redes de tarjetas de crédito como Visa, MasterCard y PayPal a menudo intervienen para resolver las disputas comprador-vendedor. Sus políticas de reembolso o devolución de cargo están específicamente diseñadas para evitar el fraude del vendedor.

7. Impactos ambientales adversos de la minería de criptomonedas

La minería de criptomonedas consume mucha energía. El mayor culpable es Bitcoin, la criptomoneda más popular del mundo. Según las estimaciones citadas por Ars Technica, la minería Bitcoin consume más electricidad que todo el país, aunque algunas de las minas de bitcoins más grandes del mundo se encuentran en países cargados de carbón como China, sin la diminuta huella de carbono del estado escandinavo progresivo.

Aunque son rápidos en arrojar agua fría sobre los reclamos más alarmistas, los expertos en criptomonedas reconocen que la minería presenta una grave amenaza ambiental a las tasas actuales de crecimiento. Ars Technica identifica tres posibles soluciones a corto y mediano plazo:

  • Reducir el precio de Bitcoin para que la minería sea menos lucrativa, una medida que probablemente requeriría una interferencia concertada en lo que hasta ahora ha sido un mercado de laissez-faire
  • Reducir la recompensa de la minería más rápido que la tasa actualmente programada (se reduce a la mitad cada cuatro años)
  • El cambio a un algoritmo menos hambriento de poder, una perspectiva controvertida entre los titulares de minas

A largo plazo, la mejor solución es alimentar las criptomonedas con fuentes de energía bajas en carbono o sin carbono, quizás con los consiguientes incentivos para reubicar minas en estados con bajas emisiones de carbono como Costa Rica y los Países Bajos.

Ejemplos de criptomonedas

El uso de criptomonedas se ha disparado desde el lanzamiento de Bitcoin. Aunque los números de moneda activos exactos fluctúan y los valores de las monedas individuales son altamente volátiles, el valor de mercado general de todas las criptomonedas activas generalmente tiende hacia arriba. En un momento dado, cientos de criptomonedas comercian activamente.

Las criptomonedas aquí descritas están marcadas por una adopción estable, una actividad robusta del usuario y una capitalización de mercado relativamente alta (más de $ 10 millones, en la mayoría de los casos, aunque las valoraciones están, por supuesto, sujetas a cambios):

1. Bitcoin

Bitcoin es la criptomoneda más utilizada en el mundo y, en general, se le atribuye la incorporación del movimiento a la corriente principal. Su capitalización de mercado y valor unitario individual consistentemente enanismo (en un factor de 10 o más) el de la criptomoneda siguiente más popular. Bitcoin tiene un límite de suministro programado de 21 millones de Bitcoin.

Bitcoin se ve cada vez más como un medio legítimo de intercambio. Muchas empresas conocidas aceptan pagos de Bitcoin, aunque la mayoría se asocia con un intercambio para convertir Bitcoin en dólares estadounidenses antes de recibir sus fondos.

2. Litecoin

Lanzado en 2011, Litecoin usa la misma estructura básica que Bitcoin. Las diferencias clave incluyen un límite de suministro programado mayor (84 millones de unidades) y un tiempo de creación de cadena de bloques objetivo más corto (dos minutos y medio). El algoritmo de encriptación también es ligeramente diferente. Litecoin suele ser la segunda o tercera criptomoneda más popular por capitalización bursátil.

3. Ondulación

Lanzado en 2012, Ripple destaca por un sistema de "contabilidad consensuada" que acelera drásticamente la confirmación de transacciones y los tiempos de creación de cadenas de bloques: no hay un tiempo objetivo formal, pero el promedio es cada pocos segundos. Ripple is also more easily converted than other cryptocurrencies, with an in-house currency exchange that can convert Ripple units into US dollars, yen, euros, and other common currencies.

However, critics have noted that Ripple's network and code are more susceptible to manipulation by sophisticated hackers and may not offer the same anonymity protections as Bitcoin-derived cryptocurrencies.

4. Ethereum

Launched in 2015, Ethereum makes some noteworthy improvements on Bitcoin's basic architecture. In particular, it utilizes “smart contracts” that enforce the performance of a given transaction, compel parties not to renege on their agreements, and contain mechanisms for refunds should one party violate the agreement. Though “smart contracts” represent an important move toward addressing the lack of chargebacks and refunds in cryptocurrencies, it remains to be seen whether they're enough to solve the problem completely.

5. Dogecoin

Dogecoin, denoted by its immediately recognizable Shiba Inu mascot, is a variation on Litecoin. It has a shorter blockchain creation time (one minute) and a vastly greater number of coins in circulation – the creators' target of 100 billion units mined by July 2015 was met, and there's a supply limit of 5.2 billion units mined every year thereafter, with no known supply limit. Dogecoin is thus notable as an experiment in “inflationary cryptocurrency, ” and experts are watching it closely to see how its long-term value trajectory differs from that of other cryptocurrencies.

6. Coinye

Coinye, a semi-defunct cryptocurrency, is worth mentioning solely for its bizarre backstory.

Coinye was developed under the original moniker “Coinye West” in 2013, and identified by an unmistakable likeness of hip-hop superstar Kanye West. Shortly before Coinye's release, in early 2014, West's legal team caught wind of the currency's existence and sent its creators a cease-and-desist letter.

To avoid legal action, the creators dropped “West” from the name, changed the logo to a “half man, half fish hybrid” that resembles West (a biting reference to a “South Park” episode that pokes fun at West's massive ego), and released Coinye as planned. Given the hype and ironic humor around its release, the currency attracted a cult following among cryptocurrency enthusiasts. Undaunted, West's legal team filed suit, compelling the creators to sell their holdings and shut down Coinye's website.

Though Coinye's peer-to-peer network remains active and it's still technically possible to mine the currency, person-to-person transfers and mining activity have collapsed to the point that Coinye is basically worthless.

Palabra final

Cryptocurrency is an exciting concept with the power to fundamentally alter global finance for the better. But while it's based on sound, democratic principles, cryptocurrency remains a technological and practical work in progress. For the foreseeable future, nation-states' near-monopoly on currency production and monetary policy appears secure.

In the meantime, cryptocurrency users (and nonusers intrigued by cryptocurrency's promise) need to remain ever-mindful of the concept's practical limitations. Any claims that a particular cryptocurrency confers total anonymity or immunity from legal accountability are worthy of deep skepticism, as are claims that individual cryptocurrencies represent foolproof investment opportunities or inflation hedges. After all, gold is often touted as the ultimate inflation hedge, yet it's still subject to wild volatility – more so than many first-world fiat currencies.

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